Las plantas pueden sentir cuando las tocas y puede ser que no les guste

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Los científicos ya saben que las plantas son muy sensibles al tacto de cualquier tipo, e incluso tienen una palabra para este fenómeno, «tigmomorphogenesis«. Si alguna vez has tocado una Mimosa pudica (también conocida como la «planta sensible») entonces ya has presenciado este fenómeno de primera mano: las hojas similares a un abanico de Mimosa se cierran como un abanico.

Pero la mayoría de las veces, el efecto no es visible. O no es inmediatamente visible. Un artículo publicado  el 8 de diciembre 2019 en el Plant Journal encontró que tocar las plantas desencadena una respuesta tan dramática en sus hormonas y en la expresión de los genes que podría inhibir sustancialmente su crecimiento .

Las plantas pueden sentir que las tocas y puede ser que no les guste

El equipo acarició el berro (Arabidopsis thaliana), una planta herbácea de la familia de la mostaza, con pinceles suaves, y luego analizó las respuestas biológicas de las plantas.

El toque más ligero de un humano, animal, insecto o incluso plantas que se tocan entre sí en el viento, desencadena una respuesta genética enorme en la planta, Jim Whelan, biólogo de la Universidad La Trobe en Australia y autor del estudio , dijo en una declaración: «A los 30 minutos de haber sido tocado, el 10% del genoma de la planta está alterado».

Una planta no puede huir de las amenazas, a diferencia de los organismos móviles. En su lugar, tienen un sistema de respuesta a amenazas altamente sensible como la versión de una planta de un sistema inmunológico. Investigaciones anteriores han sugerido que el tacto podría ser beneficioso, ya que estimula el sistema inmunológico de la planta. En un estudio, el toque humano ayudó a las plantas a protegerse de un hongo .

Pero este estudio encontró que las plantas usaron muchos recursos para responder al tacto y que luego no están disponibles para el cultivo; los investigadores descubrieron que si tocaban una planta varias veces, eso era suficiente para reducir su tasa de crecimiento hasta en un 30%. Otros documentos han demostrado de manera similar que el tacto puede cambiar el crecimiento de las plantas; un documento publicado en 2016 encontró que incluso una suave palmadita podría cambiar la expresión de miles de genes dentro de la misma planta.

«Si bien las plantas no parecen quejarse cuando les pellizcamos una flor, pisamos sobre ellas o simplemente las rozamos mientras salimos a caminar, son plenamente conscientes de este contacto y responden rápidamente a nuestro trato»,  dijo Olivier Van Aken, un Biólogo de plantas de la Universidad de Australia Occidental y autor principal del artículo de 2016.

Helan y su equipo descubrieron más información sobre las vías genéticas que se activan al tocar una planta, lo que puede ser útil para desarrollar plantas más resistentes. Whelan le dijo al Sydney Morning Herald que los hallazgos probablemente sean más útiles para la industria agrícola: si los genetistas de plantas pueden encontrar formas de alterar esa respuesta defensiva, los rendimientos de los productos podrían aumentar.

A pesar de la cascada de efectos que se producen cuando se toca una planta, el hecho concreto es que sí la sienten. Es otra área de investigación que plantea la cuestión de qué significa ser consciente y si la conciencia de la planta debe incluirse en esa categoría. Ya los investigadores han encontrado que las plantas pueden escuchar el agua y otros sonidos en su entorno, y pueden comunicarse entre ella por medio de señales químicas. Y aunque tú no lo creas, las plantas también pueden aprender.

Créditos: QZ

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