Descubre cómo el intestino puede sanar tu cerebro

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Investigaciones recientes arrojan alentadores resultados que afirman que el intestino puede sanar tu cerebro ayudando así a personas con depresión , ansiedad y otras enfermedades mentales.

El intestino de un paciente puede no ser el lugar más obvio para buscar los orígenes de la depresión. Pero ese fue el presentimiento de George Porter Phillips a principios del siglo XX.

Mientras caminaba por los notorios del famoso Hospital Real de Bethlem en Londres, Phillips había observado que sus pacientes con melancolía a menudo sufrían de estreñimiento severo, junto con otros signos de una “obstrucción general de los procesos metabólicos”, incluidas las uñas quebradizas, el cabello sin lustre y una tez pálida.

La lógica podría haber sido que la depresión había llevado a esos problemas fisiológicos, pero Phillips se preguntó si la causa apuntaba a la otra dirección. Al apuntar al intestino, ¿podría aliviar la melancolía?

¡Un cambio de dieta funcionó!

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Para averiguarlo, alimentó a los pacientes con una dieta reducida sin carnes, excepto pescado. También les ofreció una bebida láctea fermentada conocida como kéfir, que contiene las bacterias lactobacillus, un microbio “amigable” que ya era conocido para facilitar la digestión.

Sorprendentemente, funcionó. De los 18 pacientes evaluados por Phillips, 11 se curaron completamente, mientras que otros dos mostraron una mejoría significativa, ofreciendo algunas de las primeras pruebas de que nuestras bacterias intestinales pueden tener una profunda influencia sobre nuestro bienestar mental.

La serie Microbes and Me de BBC ha examinado varias afirmaciones sobre el poder de nuestra microbiota intestinal para dañar o curar, pero la idea de que podrían ser responsables de nuestra salud mental es quizás la más difícil de contemplar. ¿Cómo podrían estos barredores microscópicos, que se alimentan de los residuos de nuestra digestión, afectar el cerebro?

Como hemos visto con otros artículos de esta serie, algunos de estos hallazgos se han exagerado. Pero más de un siglo después del experimento inicial de Phillips, la idea fundamental de un eje cerebro-intestino ahora es notablemente sólida.

Un intestino no saludable puede afectar la salud mental

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No hay ningún debate, en mi opinión, sobre los microbios que influyen en la salud mental“, dice Jane Allyson Foster, cuyo laboratorio en la Universidad McMaster en Canadá está liderando la investigación en esta área. Y eso significa que podemos ser capaces de curar el cerebro a través del intestino.

Foster enfatiza que un intestino no saludable es sólo una de las muchas causas posibles de la enfermedad mental, lo que significa que sólo un subconjunto de pacientes responderá bien a los nuevos tratamientos “psicobióticos”.  Pero para aquellos pacientes que sufren de un desequilibrio en sus bacterias intestinales, las nuevas terapias podrían brindar un alivio muy necesario.

A pesar de los estudios iniciales, incluido el de Phillips ‘, la idea de que el intestino podría influir en nuestra salud mental se perdió en gran medida durante gran parte del siglo XX, y las pruebas sólidas de este misterioso vínculo solo han vuelto a aparecer en las últimas dos décadas.

Uno de los experimentos modernos más llamativos provino de la Universidad de Kyushu en Japón en 2004.

El equipo demostró por primera vez que los ratones “libres de gérmenes”, criados en condiciones esterilizadas para que no tengan microbios en sus cuerpos, mostraron mayores fluctuaciones en las hormonas corticosterona y ACTH, y se sabe que ambas reflejan niveles de estrés. Esto sugería que las bacterias intestinales de ratones sanos estaban configurando de alguna manera su perfil hormonal.

Si cambias la microbiota, cambias el comportamiento

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En un estudio, investigadores chinos en Chongqing tomaron una muestra de la microbiota intestinal de pacientes con trastorno depresivo mayor y los plantaron en ratones libres de gérmenes. Posteriormente, estos ratones fueron más rápidos para dejar de fumar, en una tarea de natación “forzada”, un comportamiento que a menudo se considera análogo al letargo y la desesperanza que se encuentra en la depresión. Y cuando los ratones se colocaron en una caja, pasaron menos tiempo explorando las áreas centrales y en cambio se quedaron más cerca del borde, donde se sentían más seguros.

Lo que fue sorprendente fue que los animales que reciben el microbioma” deprimido “se comportan deprimidos“, dice Julio Licinio de la Universidad de Medicina del Estado de Nueva York, quien fue coautor del artículo.

Por supuesto, podríamos pensar que solo podemos sacar conclusiones de estos estudios en animales, pero sus conclusiones están respaldadas por estudios epidemiológicos que examinan un gran número de participantes humanos (la más reciente se publicó el 4 de febrero de 2019.) La microbiota intestinal coincide con varias enfermedades mentales, entre ellas la depresión y la ansiedad.

Ninguna especie parece ser responsable de estos efectos; en cambio, parece ser que la proporción general de las diferentes familias de microbios es lo que importa, ya que los microbiomas intestinales de personas deprimidas y ansiosas muestran menos diversidad general que las personas sin problemas de salud mental.

Sorprendentemente, uno de los trabajos recientes de Licinio ha revelado que la esquizofrenia está asociada con una microbiota intestinal empobrecida, y cuando las muestras de pacientes se implantaron en ratones libres de gérmenes, parecieron conducir a algunos de los cambios característicos en la actividad cerebral que son las firmas del desorden.

Nuevas vías

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Jane Allyson Foster dice que la investigación en este campo ahora se está acelerando rápidamente, llevada a cabo tanto por científicos universitarios como por compañías comerciales.

Los antidepresivos no siempre funcionan

Estos investigadores esperan que sus hallazgos ofrezcan un nuevo objetivo de tratamiento para enfermedades como la depresión.

Los antidepresivos existentes pretenden alterar el equilibrio de sustancias químicas como la serotonina en el cerebro, pero no son efectivos para todos los pacientes: solo dos de cada 10 pacientes que toman medicamentos antidepresivos muestran signos de mejoría, más allá del efecto placebo. Y aunque ayudan a muchos pacientes, las terapias de conversación, como la terapia cognitivo-conductual, son igualmente impredecibles.

Como resultado, muchos pacientes se quedan sin trabajo y luchan por encontrar un tratamiento adecuado, y el eje intestinal-cerebral parece ofrecer una de las líneas de investigación más prometedoras.

Recomendación

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La comprensión actual del eje intestino-cerebro se suma a la creciente evidencia de que una dieta sana y equilibrada podría ser una medida preventiva importante para reducir el riesgo de desarrollar enfermedades como la depresión.

Muchos de estos estudios han examinado la “dieta mediterránea“: un término general para describir las dietas ricas en vegetales, frutas, nueces, mariscos y grasas no saturadas y aceites vegetales, y bajos en azúcar refinada y carnes rojas y procesadas. (Esta es una generalización muy aproximada, por supuesto, ya que todavía hay una gran variación en los alimentos particulares que se consumen en el sur de Europa).

En un estudio realizado en España, las personas que consumían la dieta tradicional mediterránea tenían aproximadamente la mitad de probabilidades de ser diagnosticadas con depresión durante un período de cuatro años.

Los datos sobre la importancia de la nutrición para la salud mental y cerebral ahora son extensos y muy consistentes“, dice Felice Jacka, psiquiatra nutricional de la Universidad Deakin en Australia y autora de Brain Changer: La dieta de buena salud mental.

Aunque existen muchos mecanismos potenciales, se ha demostrado que la dieta mediterránea aumenta la diversidad de las bacterias intestinales y reduce los otros cambios fisiológicos, como la inflamación crónica, que también parece acompañar a la depresión.

Más de un siglo después del experimento de Phillips en el Hospital Real de Bethlem, una panacea para la depresión sigue siendo difícil de alcanzar, pero para algunas personas, un intestino más saludable puede ser un primer paso importante para una mente más sana y feliz.

Extracto de artículo publicado en bbc.com

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